【心理科学】子女延续父母的心理创伤,是表观遗传还是环境影响?
  来源:科学媒介中心
2019-09-06 10:50:58

(本文由黑龙江省科协与黑龙江日报客户端联合发布)


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(图源:Reuters)

心理创伤也会遗传吗?在20年前,这可能还是一个很无聊的问题,因为人们普遍认为心理状况会对孩子产生影响,但这种影响一定是后天的而不是先天的,是可以改变的。但现在一些科学家已经开始严肃地研究这一问题,并且逐渐认为:一个人的经历尤其是心理创伤,可能会改变他们后代的生理、行为和心理。

科学家是从两种路径开展这一研究的。第一,研究在生活中遭受创伤的特殊人类群体或个人,观察其后代的健康情况;第二,人为地使一些动物遭受压力,观察其后代的健康情况。

表观遗传真实存在——“荷兰婴儿”

经典遗传学(genetics)是指由于基因序列改变(如基因突变等)所引起的基因功能的变化,从而导致表型发生可遗传的改变;表观遗传学(epigenetics)则是指在基因的DNA序列没有发生改变的情况下,基因功能发生了可遗传的变化,并最终导致了表型的变化

华盛顿州立大学生物学家 Michael Skinner的研究表明,表观生物因子的变化,可以遗传好几代。他认为,如果创伤可以触发人类的某些表观遗传变化,那么这些变化可以作为个体的某些精神疾病或其他健康问题的标志,并且以它为可能的干预目标,来逆转这种不良的遗传。

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荷兰大饥荒 (图源:hongerwinter)

早期的研究人员在人类社会中发现了类似的模式。其中一个最著名的例子是荷兰大饥荒时期的“荷兰婴儿”事例。在二战结束后的几个月里,饥荒席卷了荷兰。医生发现:在粮食短缺期间怀孕的妇女,生下的孩子比其他孩子死亡得早,而且患肥胖症、糖尿病和精神分裂症的几率更高。

对其他群体的研究也表明,如果父母早年挨饿,那么他们的孩子患心脏病的几率更高。也有研究表明,战俘的儿女比其他军人的儿女死得更早。

在生命世界中,类似的实例还有很多。研究人员发现,秀丽隐杆线虫这类简单生物,其部分基因有时会关闭遗传,在80代或更久的时间里保持沉默。他们还发现,如果水蚤暴露在捕食者的恶劣环境下,那么它们的后代就会有着尖尖的、坚硬的头部。Skinner等研究人员发现,如果老鼠父母暴露在饥饿、低温或毒素环境中,其后代的行为会发生变化,体重也会增加。

然而主流的观点认为:糟糕的后天教育环境才是后代生理或心理恶化的原因,而不是表观遗传基因。作为对此观点的回应,研究人员专门设计了一个老鼠实验。

创伤遗传——老鼠实验

Isabelle Mansuy是苏黎世大学和苏黎世联邦理工学院的研究员,她从2001年开始设计老鼠干预实验,以重现某些童年创伤。她先是不定期地将母鼠和幼鼠分开,并将母鼠放进水中或狭窄管子中等恶劣环境下,进一步扰乱养育过程,使母鼠遭受磨难,最后再将母鼠放回幼鼠笼子。此时母鼠已狂乱而不关心幼鼠。关于老鼠遭受的痛苦,Mansuy说是受“人类状况”的启发。

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Isabelle Mansuy(图源:science)

不出所料,这些幼鼠在成年后表现出与正常幼鼠截然不同的行为。不过真正令Mansuy惊讶的是,在以后几代老鼠身上也都可以观察到这种反常。起初,她认为这是幼鼠后天获得性行为的结果,是幼鼠把母鼠的不关心行为复制给了下一代。
为了进一步深入研究,Mansuy决定只研究雄鼠。她先用受过创伤的雄鼠培育出未受创伤的“天真的”雌幼鼠;然后她将雄鼠与幼鼠分离,让未受创伤的雌鼠母亲来照顾幼鼠,这样雄鼠的行为就不会影响到它们的后代;幼鼠断奶后,她将老鼠分成不同的小组饲养,以防止幼崽互相强化行为。通过多次重复该试验,有的老鼠甚至繁衍了6代,结果是:当那些受过创伤的雄鼠后代掉入水中,会更早地停止游泳——这是小鼠抑郁的一个行为指标。

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(图源:science)

其他研究人员也开发了类似的模型,例如改变雄性老鼠的饮食,或让它们接触尼古丁,并追踪几代老鼠的新陈代谢和行为变化。加拿大蒙特利尔麦吉尔大学的表观遗传学研究员Michael Meaney说:“父母的经历会影响孩子的成长过程吗?答案是肯定的。”他还认为,Mansuy等人记录了父母的经历可以在多大程度上遗传下去,不过怎么遗传还不得而知。

可能的社会影响

这一成果的社会影响是十分深远的。如果心理创伤能够遗传,那么干预的难度将会非常大。“这是很可怕的!”Skinner说,“如果你祖父母的创伤经历会遗传给你,那么我们今天也许很快就忘记的创伤,也会影响我们的后代。”这将迫使我们重新思考,抽烟、离婚、移民等方面的社会政策可能导致的复杂社会结果。


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